創科廣場|Microsoft研發新材料 循環再用海洋廢膠樽

2021-10-15 11:15
海洋廢物之中,以塑膠遺害最大,因為難以分解,也破壞細胞基因的活性而遺害下一代。據世界自然基金會推算,每年流入海洋塑膠垃圾至少有1,100萬噸,相等於每分鐘將一輛垃圾車的廢物傾倒進大海。

有研究預測,全球的海洋塑膠重量於2050年超過魚類,其中不少是膠樽廢料。

海洋廢膠新用途

由於塑膠樽經濟價值甚低,以「聚對苯二甲酸乙二酯」(PET)樹脂製成,這些PET膠樽會印有一個以箭咀組成的三角形標誌,三角形裏面有數目字「1」,用完即棄PET膠樽,不宜受陽光直接照射,甚至出現化學物遷移問題,上述物料用於纖維或布料時通常被稱為聚酯。

聚酯適合用於製造水樽,卻不能直接用於生產消費電子產品,缺乏其他循環再造的用途,不少只有棄置,最終掉到大海,變成了生態災難。

Microsoft達成2030年的「零廢棄物」承諾,開發裝置的團隊獲得一筆內部可持續發展資金,研究將海洋塑膠用作樹脂原料,從而製造滑鼠外殼,研究獲得突破,為海洋塑膠廢料找到新用途。海洋塑料指經第三方認證,從海洋、入海水道及這些地點的岸邊所回收的塑膠。

使用海洋塑膠製造樹脂不容易,除了材料本身的限制,材料也會因高温、紫外綫照射、暴露於水分和鹽分而變質。Windows和裝置環境合規總監Corinne Holmes說:「我們不想使用潔淨的材料,反而想更進一步,使用從海洋打撈的骯髒塑膠。這些塑膠廢物可能已沉在海底長達半年。」

PC混合PET新物料

一般電子產品均以高質素的聚碳酸酯(PC)生產。以化學成分而言,製造滑鼠不可能全部使用回收的PET塑膠樽,因為不符合機械性和可靠的標準。最終Microsoft團隊竟研發出一種將PET和聚碳酸酯(PC)塑膠結合的樹脂混合物。

上述計畫在2019下旬才開始,開始時Microsoft尋找供應商,相當棘手,後來獲得化工企業SABIC的幫助。

SABIC從事塑膠業務超過50年,不過從未以海洋塑膠垃圾製造樹脂。SABIC電器和電子業務總監Mahari Tjahjadi指出:「其中一個挑戰是『監管鏈』,亦是應如何自始至終地追蹤塑膠供應?如果從海洋中獲取材料,我們需要認證來源,需要第三方機構的認證。」

「雖然我們相當了解塑膠,但應用海洋塑料,仍需考慮耐化學性。例如用戶剛剛進食,手上有食物殘渣,又或手上塗抹了潤膚露,所以須確保滑鼠具合適耐化學性,否則幾個月後便出現損壞。此外加入添加劑時,材料化學性隨之改變;這些變化不能帶來負面影響。」

海洋塑料從未被用於製造消費產品,尤其是高規格Microsoft電子裝置,其中一個工程難題就是滑鼠的內部槓桿,安裝在左右按鍵,須有足夠『彈性』,才可令點擊不致破壞槓桿,同時需要足夠堅固,可頻繁使用。

Holmes指出:「滑鼠須通過Microsoft可靠性全部流程的嚴格考驗,與常規開發項目一致。」

Microsoft海洋塑膠滑鼠外殼,最初只是打算使用10%海洋回收塑膠作材料,最後竟提升至20%,相當於半個16 安士水樽,雖然仍是有限,也算是個好開始。以海洋塑膠生產的Microsoft滑鼠將於11月底於香港發售。

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