(星島日報報道)市面有不少防水衣物,但大多以化學方式製備,不環保甚至有毒性,物料成本亦動輒逾千元。香港大學工程學院機械工程系團隊花一年時間,以「液滴微流控」方式開發出一種具「互連疏液結構」物料,如將其覆蓋於布料上,可以達到防水防油效果,每平方米物料成本只約港幣一元。研究人員表示目前正申請專利,並有外國公司查詢洽商,相信兩至三年可推出市面。

  理想的防水物料須具備良好防水性、耐久性,可大面積製備而又成本低廉,市面常見的防水物料大多難以兼顧這四項要素。港大這次開發的物料以「液滴微流控」技術製備,通過控制只有微米大小的粒狀液體,混入聚乙烯醇(PVA)中,待PVA凝固、微粒液體揮發後,便製成有如烘培曲奇餅乾模具的多孔疏液表面薄膜,厚度只有幾微米,但相較同物料製成的單獨結構,強韌度提高逾二十一倍。

  主力負責研究的機械工程系博士後研究員朱平安解釋,用這一方式製成的薄膜結構互連,並內有凹角,參照了棲息於土壤中的跳蟲表皮結構所設計,目的是解決以往防水性和強韌度不能並存的矛盾,而且材料成本不高、製備技術成熟,適合大量生產,每平方米只需港幣七毫至一點三元,是現時常見的防水物料,聚四氟乙烯膜(PTFE)價格的千分之一。

  率領研究的機械工程系教授王立秋指,一般防水布料大多採用化學劑浸泡,或於布料上覆蓋防水結構物料後,再用化學劑強化結構,過程不環保,甚至有毒性,成本也高昂,「我們則從材料結構設計出發,以純物理方式解決這些難題。近年很多人以不同方式去做類似研究,但我們是唯一用『液滴微流控』方法做這種結構的,成本能壓低到這程度也是少有。」

  王立秋續稱,這種薄膜可覆蓋在不同物料上面,如黏在布料內外兩層,衣服可防髒防汗,達致免洗;由於薄膜兩邊有孔互通,具一定透氣功能,適合做成運動衣物。「相信應用於布料、廚具等民間用途上只需兩三年,如應用到軍事設備上,如潛艇防水塗層等,則需五至六年時間。」

  朱平安亦表示,下一步研究方向,將會用其他材料,如玻璃粉末替代PVA來製備薄膜,增加強韌度;他又透露,這一嶄新結構物料正申請專利,已有一所德國廚具公司通過港大接觸他,表示有意洽商合作。