星岛日报

【专题】栢坤霆领港太空科技 剑指大湾区龙头

2020-11-23 08:04
天文学在不少港人眼中不止「离地」,更缺乏「钱途」,无怪乎港大太空研究实验室总监栢坤霆(Quentin Parker)宣布开办太空科学硕士课程时,不少人也难以置信。不过,多得太空探索技术公司SpaceX最近成功实现商业载人航空,证实栢坤霆的太空科学宏愿并非「假大空」。热爱收藏青铜器的他,在一五年加入港大后,发觉此地太空人才与研究俱备,却缺乏明确发展方向,俨如隐藏于大街上,未被发掘的珍贵古玩,他深信只要香港的太空科研不再单打独斗,即可在无垠宇宙中,占据最有利的发展空间。 记者 郭增龙

星际旅行、移民火星这些情节,过去只是科幻小说的构想,随着SpaceX今年多次接载太空人升空,并实现火箭垂直降落的技术,令SpaceX不止成为首家载人升空的私人商业公司,其可重复使用的火箭,亦将太空运输成本大大降低。栢坤霆直言,太空科技发展关乎人类命运,因为科学家难以保证地球未来仍适合人类居住,香港人在数十年后要离开地球往火星居住,并非天方夜谭,「以现在的技术发展,未来的火箭在香港国际机场升空及降落,也不足为奇。」

获望远镜从此跳入银河路

一五年加入港大的栢坤霆,一八年接任港大太空研究实验室(LSR)总监一职后,一直耗尽心力,证明香港发展太空科技并不离地。今年六十岁的他,出身于英国的贫困家庭,他的父母大概与今日的「港妈」一样,认为大学选科,应以「钱途」先行。不过,某日他从朋友手中获取望远镜,得以窥见天上的宇宙银河,便对天文学产生浓厚兴趣,促使他决心报读苏格兰圣安德鲁斯大学的应用科学系,主修天文学及天体物理学。

大学教授的职位纵然没有为栢坤霆带来极丰厚的财富,但与昔日贫寒的生活相比,已有大幅改善。他也想不到事隔四十年,即使身处香港这个富足之地,他仍要向莘莘学子解释,金钱不一定占据生命的首位,「人可以通过不同的方式得到富足,包括是知识、心灵、生活经验的满足,人死后带不走金钱,可以得到不同形式的富有,对我而言更加重要。」

国家主导产业变私人拥有

然而,若果认真计算的话,太空科技可赋予人类的,并不止于心灵富有。根据《摩根士丹利报告》,全球太空产业收益将从二○一六年的折合二万七千亿港元,升至二○四○年的十一万亿港元,急增逾四倍。栢坤霆解释,过去太空产业以国家为主导,随着太空运输成本降低,私人公司有能力拥有自己的专用衞星,作商业用途,「智慧城市、环境监察都可以应用到衞星,未来我们需要懂得分析及应用衞星数据的人才。」

三年前,港大取消天文学主修科,曾受千夫所指,有人怀疑天文学已被大学管理层放弃。栢坤霆坦言,由于选修人数不足,取消主修科只是资源运用的考虑,「放眼国际知名的天文学家,他们的本科大多是修读物理系,即使港大没有了天文学主修科,仍有很多相关课程选读,完全不会影响学生日后进深研究天文学的机会。」

中科院冀与港共建实验室

港大天文学在栢坤霆眼中,也不是备受忽视、缺乏能力的学科。他忆述一八年中国科学院代表访问香港大学,对方已点名表示有兴趣与LSR合作,建立联合实验室,「太空科技是内地的重点发展方向,内地单在一八年就发射三十九枚衞星,是一七年的两倍,比其他国家都要多。当我得悉中科院有兴趣建立联合实验室后,已即时跟他们联络,希望尽快成事。」

今年七月,LSR与南京大学合作研发的「龙虾眼X射綫探测衞星」,经内地长征四号乙火箭运载升空,用作进行多个空间X光探测实验。他认为香港如要发展太空科技,必须与内地首屈一指的大学合作,并争取成为粤港澳大湾区的太空科技龙头,「我过去两年多次与内地学者及官员商讨,觉得内地政府准备好支持香港成为大湾区的太空科技龙头,目前只看香港政府会否支持我们。」

锺情青铜器收藏媲美专家

在太空科技以外,栢坤霆对中国文化亦有浓厚兴趣,更拥有大量的青铜器、陶瓷品及玉器收藏,「我第一次接触青铜器,是父亲过身后留给我的遗物,当时我拿在手上,已被它精细的设计所吸引,它的复杂程度是全球独有。」已故英国生物化学家李约瑟(Joseph Needham)当年撰写的《中国科学技术史》,亦令他大开眼界,「书入面介绍很多古代中国的科学发展,包括造纸术、地震仪,中国的印刷术原来比古腾堡印刷术,还要早几百年出现。」

栢坤霆对中国古玩的认识,更足以在港大任教与中国文化遗产相关的课程,除了教授学生以科学方法鉴定古玩的年分外,更分享其艺术价值。他笑言过去两年为促成与内地大学的合作,往返中港最少二十多次,每到一个城市,他都会参观当地博物馆,增广见闻。

以现在的技术发展,未来的火箭在香港国际机场升空及降落,也不足为奇。

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