(星島日報報道)天然螺旋藻除了可供食用,還可作醫療診斷之用。中文大學利用螺旋藻可在體內降解、螢光的特性和螺旋的結構,研發出生物合成微型機械人,用作診斷和輸送藥物之用。團隊還在研究過程中意外發現,機械人降解時釋出的成分可殺死癌細胞,可望為癌症治療帶來突破。

  近年把微型或納米機械人應用於醫學的技術發展迅速,比頭髮絲還要小的微型機械人,可在人體內運送藥物和進行微型手術,唯未必所有機械人都能夠在體內自然且無害地分解。「生物可降解(biodegradation)是發展微型機械人必須考慮的因素。」中文大學機械與自動化工程學系副教授張立(見圖右)指。

  張立團隊利用常用作膳食補充劑的天然螺旋藻,研發出可在活體內追蹤和降解的生物合成微型機械人,解決安全性的隱憂。他表示,相關技術在微型機械人的發展中是「先驅者」(pioneer)。研究結果於美國科學促進會期刊《科學.機械人學》刊登。

  可在活體降解

  此外,螺旋藻有自發螢光的特性,再配合外層包裹具鐵磁性、對人體無害的納米顆粒(四氧化三鐵),可在螢光顯微鏡和核磁共振成像技術的幫助下,追蹤微型機械人在體內的位置;同時,通過調控鐵磁物質的厚度,確保藥物到達指定部位前不被降解。

  研究的另一個重大發現是,微型機械人在降解過程中會釋放可殺害癌細胞的成分。團隊和中大及英國曼徹斯特大學醫學院教授合作,實驗證明當中降解的成分在不損害正常細胞的情況下,能殺死九成子宮頸癌的癌細胞,對肝癌和皮膚癌的癌細胞也有效用。團隊成員之一博士後鄢曉暉指,這是偶然的發現,因為最初關於螺旋藻的文獻資料都集中在其營養劑的角色上。

  鄢曉暉強調,是次研究在抗癌的發展上只是一個開端,因為現時相關實驗只在實驗室的微生物環境裏進行,還未在動物和人體內進行測試,「畢竟癌症治療是個複雜的過程」。