创科广场|智能标签为食物安全把关 快速检测食品生物胺

2021-12-31 09:28

来自香港城市大学化学系的校友组成初创团队,开发了一种检测食品新鲜度的智能标签,较传统检测方法快速及便宜,有助保障食品安全及减少食物浪费。

 

食物供应链涵盖多个范畴且涉及不同持份者,当中如出现问题,尤其是食品安全事件,食品供应商会面对食品回收甚至诉讼等风险。

 

城市大学名为「智慧食品标签」的初创团队由三位人士组成,其中两位分别是城大化学系博士生与研究助理,另一位则来自香港大学,并邀请了城大化学系特约教授林汉华为顾问。团队是香港城大HK Tech 300创新创业计画成员,已取得10万元种子基金,将会用于产品研发及推广。团队亦获选入香港科技园公司IDEATION前期培育计画。

 

生物胺检测传感器

 

团队所开发的智能标签源自林教授的一项有关分子传感器研究,团队成员也有参与相关研究。

 

林教授表示,其研究以学术为基础,团队成员发现检测食品内生物胺的传感器有实用价值,可将其商品化。他续指,团队所开发的小分子配合物会对食品腐烂过程中产生的生物胺有反应,出现变色的情况。团队成员认为颜色变化会较易被市场接受,因而衍生了以颜色转变作辨别食品变坏的智能标签概念。生物胺是一种挥发性有机化合物,大多数食品中都含有生物胺,过量摄入会产生不良反应。

 

低成本及反应快

 

团队所设计的智能标签基于一种能对生物胺有快速反应的金属配合物制作而成,内置化学分子传感器以及不同颜色色标,显示食品可食用、尽快食用或不可食用。标签无需直接接触食品,只要放在距离食品数厘米以外的位置,若食品腐烂,标签会由深绿色转变为橙红色,肉眼已可分辨。

 

团队成员城大化学系研究助理及校友周子咏指出,有别于传统以色谱法或电子感测器检测食品腐烂的方法,智能标签成本低廉,容易制作而且反应快速可靠。她解释,色谱法机器要几十万元,每次检测成本2千元以上。智能标签无需用电,每个成本只需4仙,较色谱法及无綫射频辨识(RFID)标签便宜。智能标签属1次性使用,最快可在几秒完成检测。

 

适用于预先包装产品

 

智能标签适用于检测含有蛋白质的预先包装产品,团队现时集中研发用于肉类及鱼类,目标客群包括肉类进口商、食品加工商等,协助他们把关,监控食品品质。

 

她举例说,曾有泰国鸡肉进口商购买了急冻过程不当的鸡肉,鸡肉经包装后运到香港,客人拆除包装发现鸡肉已发臭,该进口商最终花费大量金钱回收,声誉亦受损。智能标签在无需打开包装下,实时检测产品新鲜度,有助保障厂商收入及声誉。

 

团队另一成员城大化学系博士生周传文期望智能标签可保障食品安全,亦可应用在食品生产运输过程中,以减少食品损耗。若食品经检测显示应尽快食用,食品供应商便可以较相宜的价格在市场售卖。

 

智能标签仍有一个技术问题有待解决,就是温度愈低,化学反应会越慢。周传文解释,在0度以下,智能标签对生物反应速度会变慢,令辨别产品新鲜度延时。团队正试用纳米科技去解决问题,希望标签在不同温度下都能正常使用。

 

智能标签已取得专利,现时在试产阶段,几个月后会批量生产给目标客户试用以收集意见,预计明年中正式推出。智能标签可客制化成不同尺寸及包装设计,亦可配合客户高解像度监控镜头与影像软件,遥距观察大批次食品的检测状况,协助客户快速抽出已变质的食品。

 

此外,团队计画开发一个手机程式,方便消费者扫描食品以了解其新鲜度,亦构思将化学检测技术结合聚合物,制成绿色保鲜膜物料以包装食品,让消费者更易识别食品新鲜度,以及扩大团队的产品种类。

 

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