港人蟎過敏個案急增 中大揭蟎蟲進化能快速適應人類環境

2022-06-16 15:45
中大醫學院領導的一項突破性研究成功揭開「無氣門蟎」的進化過程。
中大醫學院領導的一項突破性研究成功揭開「無氣門蟎」的進化過程。

蟎蟲是令人類過敏的主要源頭,逾半本港人口患有至少一種過敏性疾病,兒童個案(14 歲以下)的數字在過去數十年間更不斷飆升,其中家居塵蟎是本港約 40%至60% 過敏人士的主要致敏原因。中大醫學院領導一項突破性研究,成功揭開「無氣門蟎」的進化過程,為「蟎過敏」的診斷和干預奠定了基因組學基礎,有助加強防治蟎過敏。研究結果已在著名國際進化生物學期刊《Molecular Biology and Evolution》發表。

中大醫學院生物醫學學院徐國榮教授帶領的研究小組,致力研究蟎蟲基因組學十多年。團隊利用6個優質基因組對無氣門蟎進行比較基因組學分析,揭開無氣門蟎在不同進化過程中,通過廣泛基因家族擴展加強其適應能力,亦發現蟎蟲是從大約在4.18億年前的土壤蟎蟲中分化出來,再快速進化,並迅速適應人類環境;亦澄清了蟎蟲和蜱蟲屬於同一單系的說法。

團隊的研究成功揭開「無氣門蟎」的進化過程。
團隊的研究成功揭開「無氣門蟎」的進化過程。

「水平基因轉移」指跨越生殖屏障的遺傳信息轉移,例如細菌和動物之間出現的基因共享。徐國榮教授補充,在無氣門蟎的基因組分析中,團隊發現許多來自土壤細菌的異常基因水平轉移。這些轉移引入了具重要功能的基因,加強了蟎蟲的適應力,尤其在解毒和消化方面。由於人類並沒有這些基因轉移,因此它們可被視為防治無氣門蟎的理想藥物靶點,針對這些獨特基因可以找出合適的化合物作為有效控制蟎蟲的工具。

中大醫學院兒科學系助理教授梁詩彥指出,蟎過敏的常見反應包括鼻癢、打噴嚏、鼻塞和夜晚出現較嚴重的咳嗽。若患者攝入被蟎蟲污染的食物,會出現呼吸急速、喉嚨腫脹、暈眩,甚至是致命的過敏性休克。

無氣門蟎由家居塵蟎、倉儲蟎和寄生蟎(如疥蟎)組成,是一組快速進化的小生物群。家居塵蟎和倉儲蟎這兩種非寄生蟎蟲,在人類生活環境中較為常見,亦是導致人類過敏的主要物種,當中家居塵蟎造成的過敏情況較多。梁詩彥指,倉儲蟎會在儲存不當的食物粉末中出現,塵蟎則依附於家居床褥及毛絨玩具,疥蟎引致的疥瘡更會在擠逼的環境下迅速傳播。

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