(星島日報報道)今次是自從一九九四年美國主辦世界盃以來,這項盛事的主辦權再度落戶北美。而由九四年美國世界盃至今,足球運動在美國的受歡迎程度呈現了爆炸式增長。

  足球雖然一直公認為全球最受歡的運動,但美國民眾以往很長時間似乎只愛美式足球、籃球、棒球。上世紀叱咤足球壇的世界級球星如比利、碧根鮑華、告魯夫等,曾一度吸引到一些美國新觀眾,北美足球聯賽(North American Soccer League)也應運而生,但該足球聯盟在一九八四年黯然結束,正好反映當時足球運動在美國確實難有前景。

  不過,到一九九四年美國世界盃登場後,情況出現了明顯變化。該屆世盃入場觀看賽事總人數超過三百五十八萬人,每場賽事平均入場人數有六萬八千九百九十一人。如此高的平均每場觀眾數字,迄今仍保持歷屆世界盃賽事中最高的紀錄。

  拜當年世界盃熱潮所賜,美國職業足球大聯盟(MLS)於一九九六年誕生。美職聯最初只有十隊參賽足球隊。但到現在,美職聯已擴展至在美加兩地合共有二十三支參賽隊伍。去年,美職聯平均每場球賽吸引到二萬二千一百一十三名觀眾入場,令其成為全球入場觀眾比率第七高的足球聯賽,更勝法國、荷蘭和阿根廷的足球聯賽。