聽力會因年齡增長或其他原因而慢慢退化,專家指,聽力退化或受損是難以復元的。而驗配助聽器除能解決部分生活上的不便,也能解決一些心理、行為上的問題,但購買前應先接受醫生診斷,勿胡亂選配。

  養和醫院聽力學家區建國博士解釋,除了機能上的退化,長期在高噪音環境下工作、耳朵受傷,甚至藥物影響都有可能傷害聽覺。「男性大多會從五十至五十五歲開始出現聽力衰退,女性則大多發生於五十五至六十歲。」聽覺退化或受損一開始並不明顯,但之後會漸漸嚴重,而且難以復元。

  區博士指出聽力退化有四大特點:一是由於聽覺毛絨細胞受損影響聽力敏感度,即聽到的聲量會變小。二是分辨出不同頻率聲音的能力下降,如「一」與「七」字的讀音;三是聽障人士的聲音時間分辨率會比正常人士差,如「街」和「雞」兩字的讀音,聽障人士可能會聽不出分別,要將「街」讀音時間拉長,才可分辨到。四就是聽力受損人士對聲量會有特殊增益,意即當別人細聲說話時會聽不清楚或聽不到,但加大音量下反會感覺異常大聲。

  聽力下降,最常見處理方式是佩戴助聽器,區博士指,特別是長者,除生活上不便,更會因而有心理、行為上的問題。「例如會脾氣暴躁,他們可能會因聽不清楚,以為其他人在說自己壞話。同時由於溝通能力變差,社交也可能受影響,更有人會出現情緒低落及思維退化。」佩戴助聽器,有可能改善以上問題。可是,助聽器的功用其實像擴音器,擴大聲音以幫助佩戴人士發揮剩餘聽力,改善他們的情況,而非完全復元聽覺。「最主要是改善聽力敏感度下降,即是將因失聰而說話變小的聲音擴大,近年助聽器又能處理過大的聲量,把過大的聲音縮小,達到佩戴助聽器人士覺得聲音舒服的程度。」不過,其他失聰特點如聲音時間分辨率等問題,就不是助聽器能解決了。

  不少人都會發現,聽力欠佳的長者處理資訊的能力較慢,但這其實是聽力受損人士的共同問題,而這亦非單靠助聽器便能解決。區博士建議,如身邊有人是聽覺受損者,和他們溝通時也應作出調整。「聲浪方面,由於聽障人士的特殊增益狀況,我們和他們說話時不用太大聲,即是不用大叫。此外,就是要說得慢一點,讓他們有較多時間消化訊息。」

  近年有聲稱能幫助弱聽人士的智能助聽器手機應用程式,配合藍牙耳機使用。唯聽香港高級聽力學家賴婧儒博士指,此類程式只適合用作「個人擴音產品」,不建議長期使用。「最正確始終是驗配助聽器,應用程式未經過專業驗配,使用者或會調校太大聲,長時間使用反而會影響聽力。我認為不應用應用程式來自行解決聽力問題,應先經專業診斷。」此外,近年手機盛行,人人常用耳機,會否加快聽力退化?賴博士認為,只要適當、節制地使用問題便不大。但她最擔心的,是聽力問題很多時都要靠和其他人比較才能得知,而很多時是由身邊家人或朋友發現。「現代人愈來愈傾向用手機溝通,少了機會和其他人比較,亦減少了別人發現的機會。」

  以往助聽器都是在坊間自行購買便成,現時市面仍有不少相關產品。但根據職業性失聰補償管理局建議,選購助聽器時應前往聘有專業聽力學家的中心驗配。「這是由於驗配助聽器前,有需要檢查清楚,先要排除聽力受損、退化外其他因素,之後便要進行全面的聽力檢查,弄清聽力損失的程度和類型,再決定適合的助聽器。加上部分型號的助聽器有需要倒模取外耳道形狀製作耳模或機殼,所以找專業人士驗配尤其重要。」賴婧儒博士說。