美缺實驗猴試藥 與藥企爆「搶猴大戰」

2021-03-24 15:00
美國大約有2.2萬隻實驗猴,包括恆河猴。(網圖)
美國大約有2.2萬隻實驗猴,包括恆河猴。(網圖)

全球爆發新冠肺炎已逾一年,雖然多個國家已成功研製出疫苗,但不時出現病毒變種,美國科學家擔心疫苗隨時無效。而在研發新藥時,美國科學家會用與人類DNA相似的猴子作最後測試,不過美國並無培育實驗室猴子,有六成猴子由中國進口,惟中國自去年在疫情爆發後已暫停出口猴子,令美國實驗室與藥企爆發「搶猴大戰」。

中國去年1月頒布《關於禁止野生動物交易的公吿》,要求各地飼養野生動物場所實施隔離,嚴禁野生動物對外擴散和轉運販賣,而受這項政策最大影響是千里之外的美國。原因是美國醫藥公司的臨牀研究對實驗猴需求極大,當局卻從來沒有建立養殖場,其中一個原因是公眾雖然渴望更多治療疾病的藥物,卻同時要求使用更少實驗動物,因此養殖區隨時成為動物保護主義組織的攻擊目標。

而另一個原因是實驗猴的本土飼養費用十分昂貴,一隻標準實驗猴售價6000美元,從外國入口只要1500美元。資料顯示,美國國家衞生研究院(National Institutes of Health,簡稱NIH)每年為動物實驗支出的預算約為120億美元,而每一間靈長類動物研究中心基本開支約5億,但實驗猴只佔0.5%,預算有限,科研人員只能選擇價錢平宜的「入口貨」。

美國每一間靈長類動物研究中心預算有限。(網圖)
美國每一間靈長類動物研究中心預算有限。(網圖)
實驗室與藥企爆發「搶猴大戰」。(網圖)
實驗室與藥企爆發「搶猴大戰」。(網圖)

由於猴子DNA與人類九成相似,加上體形外貌等生物特徵亦相近,故選用猴子研究新冠病毒時,可以使用鼻拭子檢測,或以X光掃描肺部,以了解肺部受損情況。新冠病毒爆發後,美國科學界頓時心急如焚,當地大藥廠和實驗室紛紛搜購實驗猴,出現罕見「搶猴大戰」。每隻實驗猴價錢更抬高一倍,身價超過1萬美元,但研究人員最後只獲得600至800隻。

但有當地病毒學家表示猴子生理上很多方面與人不同,意味着在猴子實驗中發現的結果,可能不適用於人類,反而誤導研究人員,浪費寶貴的時間和金錢。前美國總統特朗普去年就曾被誤導,認為羥氯喹是治療新冠肺炎神藥,後來證明全無效果,原因是最初的研究該藥對感染病毒猴子有效,其後發現是因為猴子體內有一種特定的酶,通過它發生作用,但人類基本上缺乏這種酶。科學家們認為,倉鼠等動物會更加合適研究新冠病毒,原因是感染新冠肺炎的倉鼠會嗜睡和呼吸急促,與人類相似,而特朗普年前染上新冠肺炎後服用的類固醇藥物地塞米松(dexamethasone),就是利用倉鼠做實驗時獲取的資料。

美國曾專門舉辦研討會討論建立「猴子戰略儲備」,以便應對不可預測的傳染病爆發但仍未能付諸實施。當地科學界要求政府必須立即建立猴子庫存。美國國家生物學研究協會主席Matthew R. Bailey表示,他準備向拜登政府提出猴子短缺的問題,否則要為沒有足夠實驗用猴承擔責任。

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