美缺实验猴试药 与药企爆「抢猴大战」

2021-03-24 15:00
美国大约有2.2万只实验猴,包括恒河猴。(网图)
美国大约有2.2万只实验猴,包括恒河猴。(网图)

全球爆发新冠肺炎已逾一年,虽然多个国家已成功研制出疫苗,但不时出现病毒变种,美国科学家担心疫苗随时无效。而在研发新药时,美国科学家会用与人类DNA相似的猴子作最后测试,不过美国并无培育实验室猴子,有六成猴子由中国进口,惟中国自去年在疫情爆发后已暂停出口猴子,令美国实验室与药企爆发「抢猴大战」。

中国去年1月颁布《关于禁止野生动物交易的公吿》,要求各地饲养野生动物场所实施隔离,严禁野生动物对外扩散和转运贩卖,而受这项政策最大影响是千里之外的美国。原因是美国医药公司的临牀研究对实验猴需求极大,当局却从来没有建立养殖场,其中一个原因是公众虽然渴望更多治疗疾病的药物,却同时要求使用更少实验动物,因此养殖区随时成为动物保护主义组织的攻击目标。

而另一个原因是实验猴的本土饲养费用十分昂贵,一只标准实验猴售价6000美元,从外国入口只要1500美元。资料显示,美国国家衞生研究院(National Institutes of Health,简称NIH)每年为动物实验支出的预算约为120亿美元,而每一间灵长类动物研究中心基本开支约5亿,但实验猴只占0.5%,预算有限,科研人员只能选择价钱平宜的「入口货」。

美国每一间灵长类动物研究中心预算有限。(网图)
美国每一间灵长类动物研究中心预算有限。(网图)
实验室与药企爆发「抢猴大战」。(网图)
实验室与药企爆发「抢猴大战」。(网图)

由于猴子DNA与人类九成相似,加上体形外貌等生物特徵亦相近,故选用猴子研究新冠病毒时,可以使用鼻拭子检测,或以X光扫描肺部,以了解肺部受损情况。新冠病毒爆发后,美国科学界顿时心急如焚,当地大药厂和实验室纷纷搜购实验猴,出现罕见「抢猴大战」。每只实验猴价钱更抬高一倍,身价超过1万美元,但研究人员最后只获得600至800只。

但有当地病毒学家表示猴子生理上很多方面与人不同,意味着在猴子实验中发现的结果,可能不适用于人类,反而误导研究人员,浪费宝贵的时间和金钱。前美国总统特朗普去年就曾被误导,认为羟氯喹是治疗新冠肺炎神药,后来证明全无效果,原因是最初的研究该药对感染病毒猴子有效,其后发现是因为猴子体内有一种特定的酶,通过它发生作用,但人类基本上缺乏这种酶。科学家们认为,仓鼠等动物会更加合适研究新冠病毒,原因是感染新冠肺炎的仓鼠会嗜睡和呼吸急促,与人类相似,而特朗普年前染上新冠肺炎后服用的类固醇药物地塞米松(dexamethasone),就是利用仓鼠做实验时获取的资料。

美国曾专门举办研讨会讨论建立「猴子战略储备」,以便应对不可预测的传染病爆发但仍未能付诸实施。当地科学界要求政府必须立即建立猴子库存。美国国家生物学研究协会主席Matthew R. Bailey表示,他准备向拜登政府提出猴子短缺的问题,否则要为没有足够实验用猴承担责任。

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