加拿大首個國家公園,正是位於洛磯山脈的班芙國家公園(Banff National Park),園內雪山連峰,宏偉壯觀,也有多個著名湖泊,代表作便是有「洛磯山翡翠」美譽的路易斯湖(Lake Louise),夏天湖水碧綠如玉,冬天湖面積雪後更是迷人,一年四季都是人氣遊點。

  路易斯湖的面積約為零點八平方公里,相對班芙國家公園的六千六百多平方公里廣闊土地,可說微不足道,然而造訪班芙的遊人,不少卻是衝着這個小湖泊而來,而加拿大政府也將路易斯湖作為1969年至1979年版的20加元紙幣背面圖案,可見其超然地位!

  路易斯湖位於班芙鎮約五十多公里外,每年6月至9月,由班芙鎮都有巴士直達路易斯湖,單程車費8加元(約47港元),是最抵玩的選擇,至於其他季節,則要乘搭特別班車來訪,價錢卻是以倍數計算。

  路易斯湖的最大亮點,便是波平如鏡的碧綠湖水,在三面雪峰環抱下,天朗氣清時,陽光直照,美如高山上的翡翠,難怪1882年代表加拿大太平洋鐵道到該湖一帶堪察的Tom Wilson甫看見這碧湖時,便忍不住直呼其為「Emerald Lake」!至於湖泊取名「Louise」,便是為紀念當時英國維多利亞女皇的小公主路易斯卡羅琳艾伯塔(Louise Caroline Alberta),她與後來當上加拿大總督的丈夫一起推動當地鐵道建設,將洛磯山區聯繫起來,完成了加拿大的統一。

  我在剛過去的5月初造訪路易斯湖,一如預料,大部分湖面仍結着冰,據說兩星期前當地仍下着連場大雪,幸而我到訪當天天氣好,沿着湖邊走,仍能發現不少拍照好位置,如在剛溶掉雪的一小块湖面上拍攝群峰倒映,湖岸四周俱是海拔二、三千米的雪峰,倒映在清澈湖水中,壯觀迷人。

  只見有人選擇登上湖側的山徑,由高處俯瞰冰湖美景,甚至有人攜着愛犬在淺水區嬉戲,自得其樂。事實上,賞湖以外,路易斯湖也是各種戶外活動的場地,隨來的夏季遊人可在此泛舟及登山健行,冬季積滿厚雪時,沿湖山區則變作滑雪度假村,並會上演國際級滑雪比賽,非常熱鬧。

  若想俯瞰洛磯山脈的壯麗山色,提議可別錯過乘坐區內著名的班芙纜車(Banff Gondola)登上硫磺山(Sulphur Mountain)峰頂。纜車站位於班芙鎮約十五分鐘車程外的溫泉區附近,這裏也是遊人的登山熱點之一,為方便遊客登山,這裏在上世紀五十年代末期已建成登山纜車設施,經翻修後,現更成為先進的纜車系統,每個車廂可載四名遊客,大約八分鐘,便可從山腰攀升六百九十八米,直達海拔約二千二百米的硫磺山觀景台,非常方便。

  峰頂纜車站為四層高的現代化大樓設計,內設高山展覽館、紀念品店、咖啡室,以及露天觀景台。踏出觀景台,即可遠眺四周的連綿六大山脈景色,在藍天下,雪峰巍峨,極為雄偉,另外還可俯瞰被弓谷(Bow Valley)包圍的班芙鎮全貌,視野極廣。此外,觀景台前還建有一條步道,大家只要沿步道走約半小時,即可到達上世紀初興建的峰頂氣象站,那是一家小石屋,當年為觀察山區氣候而建,屋內仍保留當年的簡陋陳設,足見昔日觀察員的生活是何等艱苦。

  作為「加拿大洛磯山脈公園群」的一部分,路易斯湖及班芙國家公園同在1984年被列入世界遺產名錄,不但山區環境,就是山上的動物及植物也受到高度保護。

  據統計,現時園內共有五十多種哺乳類動物,包括灰熊、加拿大馬鹿、狼、松鼠、雪羊及大角羊等等,牠們均在山區自由走動,而為保護這些動物,園區內的高速公路便建有多條「眼鏡」狀的天橋,讓動物可安全過路,可謂十分貼心。

  至於環繞班芙鎮還設有不少健行徑,遊客可按能力遠足郊遊,欣賞附近湖泊及山色,好像繞着小鎮的弓河(Bow)兩岸,景觀便極優美,河岸山腰還保留不少奇形怪狀的石柱Hoodoos,是千百年來經風雨由冰川帶來的沉積物雕琢而成,是極珍貴的天然紀念物。