星島日報

Space X飛船「濺落」海面 創載人商業太空飛行新紀元

2020-08-04 00:00
  (星島日報報道)搭載兩名美國太空人的美國太空探索技術公司SpaceX的「龍」飛船,於美國東岸時間周日下午二時四十八分(香港時間周一凌晨二時四十八分),以降落傘「濺落」(splashdown)方式,順利降落在佛羅里達州對開的墨西哥灣海域,成功完成首次商業載人試飛任務,為美國的太空事業開創商業載人航天新時代。將來,人類只需利用私人公司的飛行工具和發射服務,便可進行太空飛行,估計可以節省數以十億美元計開支。

  太空人赫爾利(Doug Hurley)和本肯(Bob Behnken)五月三十日乘坐「龍」飛船,由SpaceX的「獵鷹9號」火箭送往國際太空站,進行為期兩個月的太空任務。兩人上周六晚離開國際太空站,進入「龍」飛船展開降落程序。在近地軌道飛行約十九小時後,飛船點燃推進器開始返回地球。當進入地球大氣層,飛船的保護罩成功抵禦高達攝氏一千九百度高溫,其後張開四個降落傘,把速度由每小時五百六十三公里減至二十四公里,緩緩「濺落」在彭薩科拉市對間的墨西哥灣海域。這是四十五年來美國太空人首次以降落傘「濺落」方式在海上降落。

  之後飛船被繩索牽扯拉出水面,拉到回收船上。打開艙門之前,技術人員對飛船周圍表面進行「殘留蒸汽」的檢測。兩名太空人經醫療人員檢查之後,才乘坐直升機回到陸地。「龍」飛船由發射到降落,整個過程十分順利,意味着太空總署今後可以利用像SpaceX此類私人公司提供的服務探索太空。

  赫爾利由擔架抬離太空艙時舉起大姆指說:「在完成往返國際太空站的整體任務中,我很榮幸能在一家公司和人員佔小小份。」兩人由醫護人員替他們檢查身體,再由直升機接送他們上岸。赫爾利其後在太空總署約翰遜太空中心的歡迎儀式上說:「真是一次長途驚險之旅,我們是『龍』飛船的首批乘客,現在身處這裏,感到難以置信。」

  創辦SpaceX的富豪馬斯克說:「今天迎來太空探索的新時代,我不是教徒,但我曾為(『龍』飛船)這次降落祈禱。」總統特朗普也推文祝賀:「完成相當成功的兩個月任務後,能讓NASA太空人返回地球真是太棒了。謝謝你們!」

  太空總署署長布里登斯廷在「龍」飛船返回後舉行的記者會上表示,這次試飛任務標誌着商業載人航天新時代的開始。太空總署不再是所有硬件的購買者、所有者和營運者,而將成為客戶,讓眾多供應商在成本、創新、安全等方面相互競爭。太空總署指出,把發射和降落任務外判給私人公司,可以讓太空總署節省數以十億美元計的開支,調撥更多資源去研究探索火星和月球。

  這是美國自二〇一一年太空穿梭機退役後,首次使用其國產火箭和飛船從美國本土將太空人送往空間站。這次任務旨在全面檢驗該飛船安全運送宇航員往返空間站的能力,包括在軌飛行、與太空站對接和返回地球等各環節的細節。試飛結束後,將評估所有相關數據,如果一切順利,「龍」飛船有望於九月再次運送太空人前往國際太空站。

  《紐約時報》稱,未來美國太空總署將開展更多太空探索任務,包括觀光、研究和衛星維修等。除了SpaceX外,美國波音公司也正研發來往外太空和地球的太空船,但因為軟件出現問題,計畫需要延期。

  

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