2003年內地爆發俗稱「沙士」的嚴重急性呼吸系統綜合症 (SARS),並導致全球約800人死亡。病毒學家近日終於找到病源,病毒毒株來自雲南省一個偏遠的洞穴裡的一個菊頭蝠種群,並警告類似疾病可能再次爆發。
研究人員在11月30日發表的《公共科學圖書館.病原體》報告指,SARS病毒很可能來自這一蝙蝠種群。科學家當年在果子狸身上發現基因類似的病毒,調查又顯示,引發「沙士」的相關冠狀病毒在中國的菊頭蝠中傳播,顯示毒株可能源自這些蝙蝠,再通過果子狸傳播到人類身上。但是,在關鍵基因上,人類的病毒和蝙蝠的病毒存有差異。
武漢病毒研究所的研究人員石正麗和崔傑,隨後對全國各地的大量菊頭蝠進行取樣。結果他們在雲南省的一處洞穴內找到類似於感染人類的冠狀病毒毒株。證據顯示,蝙蝠的15株毒株包含構成人類的病毒的所有基因組。
但來自雲南的蝙蝠身上的病毒是如何傳播到廣東的動物和人身上的,至今仍未找到答案。崔杰和石正麗正在尋找其它或許能夠產生感染人類毒株的蝙蝠種群。
目前,研究人員將繼續監測蝙蝠冠狀病毒的演化。但他們警告,由於發現SARS病毒的洞穴距離最近的村莊只有一公里,而且病毒毒株之間基因重組頻繁,類似於SARS的疾病的爆發風險。