美國太空總署發放的K2-18b想像圖。(網圖)
美國太空總署發放的K2-18b想像圖。(網圖)

英國倫敦大學學院(University College London)的天文研究團隊宣布,在太陽系外獅子座的一個遙遠行星的大氣層發現水蒸氣,認定此處是太陽系外目前已知最適居星球,或許可作為探索外星生命之選。

這份研究論文刊登在最新一期的「自然天文學」(Nature Astronomy)期刊,研究團隊開發出演算法,解決較冷較小的行星不易偵測的難題,並且梳理哈伯太空望遠鏡在2016至2017年觀察的行星,藉由研究行星環繞恆星運行時的星光變化,確認大氣層的化學物質,尋找可能適居的行星。

最後,研究團隊發現,在2015年就被發現的數百個超級地球之一、代號「K2-18b」的行星有大氣層,也存在水蒸氣、氫與氦,更可能會有下雨的氣候。電腦模型更認為,K2-18b大氣層有高達50%可能是水。

K2-18b環繞著一個尺寸不到太陽一半的紅矮星運行,大小剛好是地球的2倍多,質量則是8倍,公轉周期為33個地球日。雖然紅矮星散發熱力遠少於太陽,但K2-18b距離恆星140萬英里、約地球跟太陽距離的六分之一,讓它剛好就落在該星系的適居區內。

「適居區」係指恆星系的一個區域,行星表面溫度處在攝氏0度至40度間,不會太熱或太冷,剛好足以令水以液態存在。

對於K2-18b行星,倫敦大學學院(UniversityCollege London)天文學家堤內蒂(Giovanna Tinetti)表示,這顆行星可以說是最佳的候選星球,雖不能確定是否有海洋存在,但「基本生存」條件算是已經具備。而另位作者齊阿拉斯(Angelos Tsiaras)表示,這雖然不可能是第二個地球,但還是會討論該星球是否有居住的可能性。團隊中成員瓦德曼(Ingo Waldmann)也表示,考量K2-18b的質量,要在它的表面行走將相當困難,而且輻射的強度也會讓人很快罹患癌症。

K2-18b距地球111光年,遠到目前還無法派出探測器,唯一的探索方式就是仰賴歐美預定在2020年代發射升空的次世代太空望遠鏡。