大家可能熟悉甚麼是益生菌,知道它是有助腸道暢通的益菌,並可以從乳酪、乳酸飲品、泡菜及酸菜等食物中找到,而益生元則是碳水化合物的一種,不易被人體消化,但是可刺激消化系統中的益生菌生長或活化,亦可以說是益生菌的養分。除了含益生元組合的奶粉,益生元的食物來源包括香蕉、蘆筍、麥皮、豆類、蒜頭、大蒜等等。

  無論提到益生元還是益生菌,很多人第一時間會聯想到是有利腸道健康的元素,但原來益生元可助改善腸道的微生物群外,還有機會促進腦部運作。

  近期於美國的伊利諾大學更有些研究指出,益生元甚至有助增強記憶力,研究中,用了小豬作為對象,因為原來豬比起老鼠,其消化系統及腦部運作情況都與人類嬰兒較相近。結果發現被餵以加入益生元食物的小豬,在記憶力測試中有較好的表現,推斷益生元與記憶力表現的正面互為關係。

  雖然,現時還缺乏這方面的人類臨牀研究,還需要更多的數據去證實益生元對人類記憶力的助長程度,但益生元除了能改善腸道健康外,亦可增強抵抗力及減少受感染的機會,更有可能增加抗壓能力,而且富含益生元的食材,大多也含有大量纖維、礦物質及抗氧化素,都屬有益的成分。因此,家長不妨多讓孩子食用含豐富益生元的食品,另要提醒大家,母乳本身已含有益生元,但市面有售的嬰兒配方奶粉則未必含有。