(星島日報報道)美國太空總署(NASA)定於香港時間周二上午發射造價三億三千七百萬美元(二十六億四千六百萬港元)、大小和洗衣機差不多的太空探測器「凌日系外行星巡天衞星」(TESS),目標是擴大人類對太陽系外行星的探索。

  TESS預定周一下午六時三十二分(香港時間周二上午六時三十二分),由美國太空探索科技公司「獵鷹九號」(SpaceX Falcon 9)火箭載運,自佛羅里達州卡納維拉爾角發射升空。未來兩年,TESS的主要目標是掃描二十多萬顆最亮的恒星,以尋找有無行星繞行、使恒星亮度下降的迹象。NASA預料,TESS將發現二萬顆太陽系外行星,包括五十多顆大小略同地球的行星,以及至多五百顆大小是地球兩倍內的行星。

  在馬里蘭州NASA戈達德太空飛行中心,TESS科學家昆塔納說:「它們(太陽系外行星)繞行着最近、最亮的恒星。」又說:「我們或許還能找到繞行那些肉眼可見恒星的太陽系外行星。因此,未來幾年內,我們說不定能在戶外步行時,指着一顆恒星便知道它有行星。」TESS專案負責人沃洛欣說:「期望往後數十年內,有天我們能辨認太陽系外哪裏可能有生命存在。」