中東地區的原生動物及植物品種不多,為讓當地人多開眼界,早在上世紀六十年代開始,阿布扎比(Abu Dhabi)的艾恩動物園(Al Ain Zoo)便開始搜羅世界各地的珍禽異獸,兩年前更打造出全球最大的人工非洲園區,引入非洲獅、白犀牛及長頸鹿等珍貴動物。

  位處沙漠邊陲與Jebel Hafeet山脈之間的艾恩(Al Ain),是個在阿布扎比東面大約個半小時車程的地方,這裏也是現任阿布扎比酋長國酋長及兼任阿拉伯聯合酋長國總統的Sheikh Khalifa Bin Zayed的出生地,在政治層面上有一定地位。

  只是撇開政治不談,艾恩本身自古以來已是一個擅長創造奇迹的地方,原來早在數千年前,當地人已懂得利用水利系統引水灌溉,將沙漠變作綠州。來到今天,又在市中心建起世界最大的人工非洲動物園區,這一切都需要驚人的意志力。

  佔地約二百一十七公頃的非洲動物園區,是2016年在艾恩動物園開幕的最新設施,至於動物園本身,則由前阿布扎比酋長Sheikh Zayed Bin Sultan在1968年開設,目的是保存阿拉伯地區以至世界各地的稀有動物及植物,至今剛好開園五十年。

  由於地方偌大,在這個非洲園區遊覽,其實跟在非洲追蹤動物沒有多大分別,都要坐上四驅車或專用卡車,由導遊帶領才能入內。只見巨大的鐵閘打開,我們的車子緩緩駛進,在Jebel Hafeet山脈下,浩瀚荒漠丘陵起伏,植被稀疏,看不到人影,只有動物們在遠處自由漫步,或在湖邊喝水,數目最多的是羚羊,包括在非洲大陸最常見的角馬(黑尾牛羚)、達馬瞪羚,以及瀕危的彎角羚羊及曲角羚羊等等,偶爾更有數頭斑馬闖進羚羊群中奔跑,特別矚目。據導遊介紹,這裏共有四千多頭動物在此生活,品種多達一百八十多種,其中約三成都是瀕危動物,包括後來遇上、在一大群小跳羚中更顯身軀龐大的白犀牛!

  可是說到真正的百獸之王,定非獅子莫屬,園內便有一頭非洲獅王、兩頭獅后及多頭小獅子,不過為免殺戮,獅王一家都被圈養着,到訪遊客都可走近玻璃幕牆近距離觀察雄獅的威風。至於高人一等的長頸鹿卻是自由自在得多,牠們愛在林中散步,吃着樹梢頂的葉子及果實,導遊更特意將車子駛近,並拿來甘筍餵飼牠們,其高大身軀就在我們的車窗前掠過,實在非常震撼,幸好長頸鹿都極溫馴,低下頭來伸出巨舌已將甘筍捲走,然後便揚長離去,我們都把握這難得的機會,舉機猛拍牠們的可愛大頭照呢!

  追蹤動物其實不限於非洲園區內,當我們的車子駛離巨大的鐵閘後,大家便可下車徒步至其他園區參觀,當中計有阿拉伯園區、亞洲園區、撒哈拉沙漠園區、雀鳥園區,以及專門圈養兇猛大型動物的Big Cat Oasis,這裏住着獅子、獵豹、野狼、鱷魚及老虎等,至於大象園據說正密鑼緊鼓籌備中,預計很快便會開幕。

  動物園內還設有兒童園區,歡迎小朋友到來體驗餵飼動物的樂趣,至於想深入了解阿拉伯地區及阿布扎比的動物歷史,則不可錯過一遊益智的Sheikh Zayed Desert Learning Centre。

  別以為認識動物的歷史定很沉悶,中心內便特製多款電子遊戲,與遊客進行有趣互動,如按鈕便能製造一場迷你沙漠風暴,讓你親睹沙丘的形成過程,此外又會錄下各種動物的叫聲,以及教你認識珍珠的好壞等等,有趣又實用!

  前往阿布扎比,最方便莫過於乘搭其國家航空公司阿提哈德航空(Etihad Airways),現時阿提哈德航空及其聯營航空公司每天提供多班往返香港及阿布扎比的航班,若乘坐直航機,只需八個半小時便達,方便快捷!另在阿布扎比,還可以此為中轉站飛往中東、非洲、歐洲、亞洲、澳洲及美洲等全球百多個目的地,包括熱門的倫敦、紐約、羅馬及聖保羅等等。

  阿提哈德航空近年屢被世界旅遊獎(World Travel Awards)評為全球最佳航空公司,特別是其頭等艙服務更是超卓,最矚目便是在A380客機設有全球獨家的The Residence客艙,內設獨立客廳、雙人睡牀及淋浴室,奢華極致,有此設計的客機現時主要在阿布扎比至倫敦、紐約、雪梨及墨爾本的航線服務,隨來的7月及8月更特別增設飛往巴黎的航線。至於5月起前往北非卡薩布蘭卡(Casablanca)的航線,則會採全新的波音787夢幻客機,機上除設有豪華的First Suites,裝潢及燈光設計更特意引入全新開幕的阿布扎比羅浮宮(Louvre Abu Dhabi)的元素,舒適之餘,更是極具藝術感!