日本關西地區名剎眾多,位於大阪南部住吉區的住吉大社(Sumiyoshi Taisha),便是極具代表性及極神聖的一家,這裏除有超過一千八百年悠久歷史,以「住吉造」樣式構建的多幢本殿建築,更被列為國寶,令住吉大社在宗教、文化及建築等領域上,均有崇高地位。

  還有十天左右,便是新的一年,每年新歲,許多日本人都會來到神社參拜、祈福,這個名為「初詣」的傳統,其中一個熱門地點,正是大阪的住吉大社,據說每年頭三天的「初詣」檔期,住吉大社便可吸引二百多萬名善信來訪,委實相當厲害。

  主要供奉住吉大神及神功皇后的住吉大社,相傳始建於公元211年,距今已有超過一千八百年光景。這家日本全國大約二千三百家住吉神社的總壇,向以保佑海上平安及生意興隆見稱,難怪昔日被委派前往中國學習華夏文化的遣隋使及遣唐使,在出發前都會來到住吉大社祈求渡海平安,至於有關當年住吉大社前面的大海的描述,也可在面世約一千年的世上首部長篇小說《源氏物語》中得見。

  要到住吉大社,我推薦可從大阪旅遊熱點難波南面的惠美須町或天王寺出發,因為兩者分別是大阪現存唯一路面電車阪堺電車的阪堺線及上町線的始發站,在此乘坐有逾百年歷史的電車,賞着周遭的庶民風景前往住吉大社,確是另有一番滋味。

  進到被多株千年古樹及超過六百五十座石燈籠圍繞的住吉大社,要先後經過繪馬殿、反橋、手水舍及角鳥居等特色建構,才可來到本宮神殿,當中俗稱太鼓橋的反橋可說是住吉大社的地標,外觀及倒影漂亮之餘,善信們更深信只要走過這座橋便有驅邪效果,所以縱使其最大斜度有四十八度,大家還是努力過橋。境內另一注目設施就是供善信們潔淨雙手的手水舍的出水口,因為一般來說,出水口的動物模樣裝飾多為龍或龜,這裏卻是較罕見的兔子,原來是為配合象徵兔子(干支為卯)的「卯歲、卯月、卯日」這個紀念神功皇后的祭祀吉日,稱得上是極具心思。

  置身四座位列國寶的本宮神殿的區域,率先映入眼簾便是呈橫向並列姿態的第三本宮及第四本宮,至於第三本宮至最深處的第一本宮則以縱向形式排列,有機會從高處看,便可看到四座本宮神殿的排列模式猶如駛往大海的船隊一樣。

  這四座本宮神殿的建築樣式,一般被稱為「住吉造」,據說源自五世紀,是日本最古老的神社建築樣式之一,特色是屋頂鋪滿檜樹樹皮,柱子髹成紅色,牆壁則刷上白色,現時所見的本宮神殿,雖說是1810年構建的,不過也有超過兩個世紀的歷史呢!

  值得留意是跟伊勢神宮及出雲大社等日本著名神社一樣,住吉大社也奉行式年遷宮儀式,即每隔二十、三十年便會把整座神殿移往旁邊,藉以傳承建築技術,最近一趟則在2010年完成,估計還要多待十多年才能見證下一趟的壯舉了。