作者是英國自由作家,熱愛徒步及自行車旅行,不過,想不到他又會寫出一本資料如此豐富的鐵路大作。本書最吸引是二百五十幅精緻繪圖、照片和插畫,全書十五萬字,總的加起來是一本鐵路收藏書,它交代了人類過去二百年的鐵路交通史。全書五十個鐵路故事,你打算實現甚麼人生必做的十件大事?假若其中包括一定要去一次火車旅行的話,本書極有參考價值。不過,遺憾是本書沒有包括中國的高鐵。

  Thomas Cook,我最有印象是旅行支票的代名詞,原來Thomas Cook是十九世紀英國李斯特一位眼光獨到的創業家,他看準鐵路時代的來臨,坐火車去旅行讓每一個人有機會四處旅行,開拓視野,於是大膽投資,把整列火車包下來做鐵路旅遊生意,結果成就他的大業。

  1865年,Thomas Cook從歐洲跳出國際,規劃了北美鐵路之旅,全長六千多公里,蘇彝士運河開通後,他更帶隊進行環球世界之旅,行程包括日本、中國、新加坡,經過中東、埃及,再經土耳其返歐洲,以英格蘭為終站,全程二百二十二天。羨慕了吧,你有時間可以花,又有錢可以使,搭足一年火車也是樂事,不單止人生難忘,日後你更可跟你的子孫,甚至你個孫個仔講故事,是不是值回票價?

  火車不止用來遊山玩水,由於集體運輸能力很強,美國南北戰爭中,用作快速調動軍隊的工具,以往一天時間的移動部署,有了鐵路只需一小時。火車更加可以安裝大炮,1870年的普法戰爭,普魯士就憑鐵路軍隊打敗法國。值得留意的是大英帝國的國勢由盛至衰,鐵路的興起是關鍵因素,原因是依靠海權稱霸的大英帝國,面對擁有鐵路的陸權國家興起,其優勢大不如前。

  好了,到了中國歷史課時間,請問中國第一條鐵路幾時通車?這條鐵路在哪?還在行走中嗎?老實說,我不看書也不會知道答案。談中國鐵路我只認識詹天佑,這是從我小學中史科學到的。但你再問我,何以詹天佑那麼出名,甚至被稱為中國鐵路之父?我投降。小小一個測驗,我想香港的中史常識水平很有進步空間。

  中國第一條鐵路是1876年通車,只有八公里,由上海至吳淞,可惜中國建鐵路受很多人反對,通車一年後關閉,中國第一輛火車命名也真夠威武,名為天朝號!但真的大吉利是,天朝如此「短命」,還累到興建這條鐵路的清政府,玩多幾十年就玩完。風水乎?天啟乎?本書作者是洋人,當然不會跟大家深究下去,但他對詹天佑就表達出敬佩之情。

  詹天佑是最早留學美國的學童,不得不提的是詹天佑是廣東人,畢業於耶魯大學,取得鐵路工程師學位,於1909年建造從北京至張家口的京張鐵路。令外人讚歎的是全部工程皆由中國設計和製造,最厲害是解決通過萬里長城的工程,前後只花了兩年時間,當時被國際譽為傑出工程。

  中國現時是鐵路強國,其實這是必然的事,因為中國有十幾億人口,隨着中國經濟發展,各地工作人口湧向大城市,春節回鄉潮人數年年破紀錄,沒有超級龐大的鐵路運輸,恐怕嚴重影響社會民生。更重要的還是戰略問題,美國在太平洋處處布下棋子,試圖圍堵中國,不料中國大搞鐵路向歐亞大陸擴展,自成一局,連消帶打突圍而出。幾十年前,航空服務全球普及,看來鐵路變古董,想不到,卻被中國活用起來。中國的發展速度的確令人意外,據作者提供資料顯示,中國第一部柴油火車「東風號」是1959年問世,直至2005年中國還在建造比柴油火車早一代的蒸汽機車頭,與此同時,內地還有至少一條主要幹線仍採用蒸汽火車頭,即行駛時噴煙及會嘟嘟聲那一種。

  談現代鐵路不可不提日本,綽號「子彈火車」自1964年東京奧運會通車,揚威世界逾五十年,不過,也不是全無技術挑戰,最嚴重問題是高速駛入隧道時,產生令乘客難以忍受的氣壓,出現耳朵痛,更加得人驚的還會造成車上的廁所污水倒灌!不過,以上都是過去的歷史,問題一早解決,否則日本哪會成為香港最多人喜歡去的地方?我忽然想起,香港高鐵幾時通車呢?有沒有人答到我?