轉季時間,不少人受風濕影響,感到關節疼痛,這一般都是退化性關節炎等問題所致,然而萬一出現無原因的關節疼痛便要小心,這有可能是患上類風濕關節炎的徵狀,如不及早醫治,或會引起關節變形、皮膚、肺部、心臟等方面的問題。

  不少人年紀漸長,每逢打風落雨,都會感到手腳關節痛,傳統上稱為風濕,「但這可能是退化性關節炎等問題,與類風濕關節炎不同。」養和醫院風濕病科專科醫生陳嘉恩醫生說。類風濕關節炎是一種自身免疫系統疾病,病人的免疫系統錯誤地攻擊自身關節滑膜,引致發炎,令白血球入侵關節,對骨、軟骨、筋腱等造成傷害,除疼痛及腫脹,甚至會破壞關節活動功能及引致變形。「類風濕關節炎患者也可能會於打風落雨時出現關節痛的徵狀,但兩者沒有直接關係。」

  女性患類風濕關節炎的機會比男性高,兩者比例為三比一,最常見的發病年齡為三十至五十歲,但其實任何年齡也有機會患病。「此外,家族中有人曾患上類風濕關節炎者,患病機會也較大,但要注意醫學界認為這並不是遺傳病。」陳醫生解釋,現時類風濕關節炎的真正成因仍然不明,但有研究發現吸煙會增加患病風險,有可能是香煙中含大量化學物質,長期吸入,有機會導致免疫系統失調,引起發炎所致。同樣,現時仍未有方法可以確切預防類風濕關節炎,但一般認為保持健康的生活及飲食習慣、避免吸煙等都有助降低患病的風險。

  提起類風濕關節炎,關節變形是最為人所知的徵狀,關節變形主要由於關節受侵蝕所致,而小關節如手指、腳趾等是最常見受影響的部位。「但其實所有有滑膜的關節都有可能受影響,例如牙骹、高位頸椎等,後者如出現病變,有可能壓住神經線,引致嚴重併發症。」陳醫生續指,類風濕關節炎患者也可能會有皮膚、肺部、心臟問題。幸而,關節變形的情況現在已較少見。「二十年前,人們對病症缺乏認識,關節發炎也未必會多加理會,延誤診治病例多,再加上當年醫治類風濕性關節炎的藥物選擇又少,較難控制病情,惡化至關節變形者才會較多。」相反,近年人們認識增加,藥物也改進不少,病人得以及早接受治療,可避免關節變形。

  坊間不少體檢計畫都有「類風濕因子」一項,是體內產生的自體免疫抗體,檢查結果若呈陽性反應,有較大機會患上類風濕關節炎,但有時沒患上此症的人士亦可能呈陽性反應。陳醫生指,類風濕因子測試雖有助診斷,但並不是最具指向性的指標。「要診斷類風濕關節炎,原因不明的對稱性關節疼痛、體內炎症因子(紅血球沉降速率等)高、情況持續六星期以上等都是考慮因素。如有必要,病人需接受超聲波檢查以準確斷症。」所以,陳醫生認為如沒必要,並不用特地進行相關檢查,除非是有家族病史及原因不明的關節疼痛者。

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