因地殼變動及千百萬年的風雨侵蝕,在地球上形成多個大大小小的峽谷,其中僅次於美國大峽谷而被譽為世界第二大峽谷的恰倫峽谷(Charyn Canyon),便在哈薩克(Kazakhstan)國境內,這裏氣勢壯觀,並以「城堡峽谷」一段最雄偉奇特!

  哈薩克以大約二百七十萬平方公里的國土面積,成為世界上最大的內陸國家,其國境橫跨歐、亞大陸,自古已是東、西方的貿易樞紐,更因東南部與新疆接壤,因而成為古代絲綢之路的必經城市。

  貿易以外,哈薩克東南部正是天山山脈的延伸地,因而形成不少雄偉的山光水色,好像當地著名的恰倫峽谷,便依着天山河道支流Charyn River形成,總長度達九十公里,被譽為繼美國科羅拉多州大峽谷後的世界第二大峽谷!

  欲造訪恰倫峽谷絕不困難,這裏距離該國前首都兼最大城市阿拉木圖(Almaty)只約二百公里,驅車前往三至四小時可達,最方便是僱來導遊及司機包車遊覽,也可參加當地旅行社主辦的峽谷觀光團。

  我們乘坐四驅車沿着山間公路爬升,進入紅土地區後,車窗外便逐漸出現一條蜿蜒河流,兩旁長滿高樹。慢慢地,河道兩旁的懸崖愈來愈高,雄偉的恰倫峽谷也愈見清晰,不少遊客都忍不住將車子停在峽谷高處,下車欣賞眼底下的好風光,只是說到最精采的,還是城堡峽谷(Valley of Castles)一段。原來恰倫峽谷可細分為數個部分,最著名的便是長約三公里的城堡峽谷段,為方便遊客觀景,城堡峽谷頂部便築有一道階梯,遊客下車後沿階梯便可直接徒步來到峽谷底下探索。只是往下走前,別忘來到旁邊突出的懸崖上拍張大地在我腳下的「打卡」照,在此可盡覽連綿數公里的城堡峽谷,猶如大地裂口的山谷,一直延伸至看不見盡頭的遠方,異常壯麗!

  拍過照,便可沿旁邊的階梯走至谷底,由此抬頭看着四周的紅色峭壁,感覺自己更是渺小,或者在造物主眼中,我們與旁邊沙石間快速走過的小松鼠,根本俱小如塵埃,沒有分別!

  沿着谷底下的沙石小徑前行,花約一小時便可走畢整個城堡峽谷段,而由底下仰望峽谷,更能領略「城堡」風采,說的是谷頂處一根根由千百萬年風吹雨打塑造而成的沉積岩石柱,排列成一列列峭壁城堡景致,氣勢非凡!此外,大自然的鬼斧神工還為峽谷雕琢出多座紅土岩「藝術裝置」,先有俊美的男士側臉,繼而是盤踞山頭而坐的威武雄獅,還有害羞的美人魚,以及躍躍欲跳的青蛙等等,只要加點想像力,四周的嶙峋怪石都活起來,成為一座座富生命力的藝術品,如此邊走邊看,確為旅程增添不少樂趣。

  看石以外,峽谷一帶的動物及植物種類也極豐富,全因這裏正是國家公園範圍,據統計區內便有一千五百多種植物、六十二種哺乳類動物、一百零三種雀鳥,以及二十五種爬蟲類生物,看似荒蕪寧靜的世界,原來充滿着生命力!由於谷底山徑平坦易行,部分遊人還會攜同愛犬一同到來遊玩,若真的感到疲倦或不想步行,則可登上不斷在峽谷間穿梭的公園巡邏車(須付費),返回起點或前往峽谷另一邊的休息站去。

  由阿拉木圖驅車前往恰倫峽谷,途中會經過維吾爾族人聚居的村子,大家若想找個地方小歇,不妨在村內找家餐廳閒坐,順道品嘗維吾爾族的傳統美食。

  維吾爾族人天性熱情,我們甫踏進餐廳,便獲主人家載歌載舞歡迎,及後女主人還為我們即席表演製作Layman,這款食品有點像蘭州拉麵,均是以人手將麵糰拉開,並拉出粗幼均等的麵條。拉好的麵條會被即席烹調,混以青、紅椒炒牛肉,吃來竟有點港式意粉風味,更因麵條入口煙韌有咬勁,讓人愈吃愈停不了口!

  為方便遊客休息,在城堡峽谷段的終點處,便建有一個設備齊全的休息站Eco Park Tourist Resort,大家在此還可走近Charyn River,欣賞河道的深幽,據說這段河道的水域不深,水流卻頗湍急,因而很適合夏季時進行漂流活動。至於休息站面積寬敞,並設有住宿及餐飲設施,但因資源所限,供住宿的房間設備簡單,只擺放兩至三張睡牀,洗漱等則須使用公共設施,租金方面,每晚約400港元,並只限在夏季開放。

  上述客房以外,園區內還搭建有多個白色氈房,這正是哈薩克遊牧民族的傳統居所,大家有興趣可入內參觀。氈房外形看似蒙古包,不過兩者無論在搭建方式及裝飾上均有所不同,整體而言,氈房比蒙古包更堅實及手工細緻,一般氈房高約三米,面積約二百平方呎起,上為穹形,下為圓柱形,外層以多層毛氈如羊毛氈及馬毛氈等鋪蓋,能禦嚴寒。室內更可分為客廳、飯廳及男、女偏廳等,只須看壁上掛的是彩衣或弓箭,便能分辨清楚。我們那天便在氈房內享用過一頓地道午餐,大家席地而坐,品嘗桌上豐富美食,當中包括大盤的薯仔炆雞、各種乾果及甜點等,更有筆者最愛的哈薩克「冬甩」Bauyrsak,吃來像油條,剛炸起熱辣辣,非常美味。