江蘇揚州,是個有逾二千五百年歷史的城市,自古以來一直深受文人雅士愛戴,並留下不少以揚州景物為題的詩詞歌賦,這趟我隨着長江三峽最大郵輪世紀榮耀號(Century Glory)的首航之旅來訪,逗留時間雖然不多,仍能在當地著名景點瘦西湖及東關街細味名城風韻。

  談及揚州的詩詞,稱得上是多不勝數,當中最深入民心的想必是詩仙李白的《黃鶴樓送孟浩然之廣陵》,詩中「故人西辭黃鶴樓,煙花三月下揚州,孤帆遠影碧空盡,惟見長江天際流」的描述,相信不少人仍能背誦得滾瓜爛熟。這趟我乘坐世紀榮耀號到來時,雖然並非「煙花三月」,不過這個曾吸引乾隆六下江南的必遊地,魅力卻是絲毫不減,特別是市內最負盛名的瘦西湖,更是美若出塵。

  原名保障河的瘦西湖,其實是揚州西北郊的一條狹長河道,長約四點三公里,最寬處不逾百米,水面面積約五十公頃,景區總面積約一百零四公頃。這裏本為唐代羅城及宋朝大城的護城河遺迹,當明、清鹽商雄霸當地時,便在湖畔建起不少漂亮的水上園林景致,加上清朝康熙、乾隆多次南巡當地,令區內的園林勝景達致高峰,並打造出包括長堤春柳、荷浦薰風、卷石洞天、西園曲水、四橋煙雨、白塔晴雲等瘦西湖二十四景,並得到「兩堤花柳全依水,一路樓台直到山」的讚詠;而乾隆年間揚州詩人汪沆更寫下「垂柳不斷接殘蕪,雁齒紅橋儼畫圖,也是銷金一鍋子,故應喚作瘦西湖」的詩句,當地人遂把這湖正式喚作瘦西湖。

  時至今日,瘦西湖不但被譽為揚州第一名勝,更位列國家5A級旅遊景區,可說是全中國超過三十個以西湖為名的旅遊勝地中最貨真價實的一個。

  今日遊瘦西湖,方式及遊趣也真不少,舉目所見,便不時可看到搖櫓船、電動船,甚至「龍船」駛過,也有人力車載客穿梭,只是我還是推薦大家可安步當車,才能盡情領略瘦西湖的奧妙。

  這趟我從西門進園,信步便抵達二十四橋景區,這裏正是按杜牧詩句「二十四橋明月夜,玉人何處教吹簫」的句子構建的,不過昔日的二十四橋已不復見,目前只餘下一道長二十四米、寬二點四米、有二十四根欄柱及二十四級階梯的漢白玉單孔拱橋,讓遊人緬懷一下,再配合區內的熙春台、小李將軍畫本、靜香書屋等遊點,以及在湖上寫意閒游的鴨子,確是一幅絕美的圖畫,而由此信步直走,還可賞到錦泉花嶼、蜀岡朝旭及唐羅城西門遺址等景點,而在北門不遠處,便是揚州另一名勝大明寺的所在地。

  至於在南門附近,便是長約六百米的長堤春柳景區,依次便可賞到別號徐老虎的軍閥徐寶山在此興建的徐園、湖心小島小金山、可在建築物的兩個洞孔分別賞到景區地標白塔及五亭橋的釣魚台等景點。當地友人更對我表示,李白所說的「煙花三月下揚州」,煙花原來非指煙火,而是瘦西湖這裏的柳絮飄飄美景,我雖不是在最佳季節來訪,不過湖畔的楊柳景色,仍然教我看得神馳呢!

  在瘦西湖遊覽,五亭橋便是另一處必遊地,顧名思義,五亭橋是一道上有五座亭子的橋梁,是瘦西湖景區中一個賞景好去處。

  據說五亭橋是建於乾隆二十二年(1757年),是當年為迎接乾隆來訪而仿照北京北海的五龍亭及十七孔橋而構建的。最有趣是當年乾隆來訪曾說過較北京北海所看到的僅少了一座白塔,結果當地鹽商便在一夜之間命人以鹽築起一座仿白塔而教龍顏大悅,也令乾隆對鹽商的財力大表驚訝,至於今日所見的白塔便是其後增建的。