有時候進食後感到不適,我們會懷疑是食物過敏,但到底何謂食物過敏呢?食物過敏與食物不耐的病因和徵狀有何分別?今期營養師為我們詳述兩者的不同之處,以及講解測試食物過敏及不耐的各種方法。

  進食後不舒服,可以統稱為不良食物反應(Adverse Food Reaction),而不良食物反應可分為兩大種,養和醫院高級營養師陳勁芝表示:「不良食物反應主要以是否與免疫系統有關來作分別,與免疫系統有關的包括食物過敏症、乳糜瀉等等,過敏之下更可分為是否與免疫球蛋白E(IgE)有關。簡單而言,醫學上的食物過敏是與免疫系統有關。食物過敏症是由於免疫系統錯誤地認為某些食物對身體有害,從而作出攻擊,產生身體的各種反應,我們可理解為『打錯仗』。」

  「食物過敏必定有一個致敏原,而致敏原必須是蛋白質的某一部分,例如牛奶、雞蛋、魚的蛋白質。換言之糖、油、鹽等其他成分引起的不良食物反應皆不能稱為食物過敏。食物過敏是由於免疫系統發動攻擊,通常很快便有不良反應出現,一般是進食後兩小時以內,而且每次接觸致敏原都會出現過敏症狀。」陳勁芝稱。

  陳勁芝解釋進食引起不良反應但不是免疫系統發動攻擊,大多可稱為食物不耐症,即是俗語所說的「受不了」,她說:「不耐症可以由任何食物引起而不限於蛋白質,亦有機會是不良的消化、吸收,或代謝的過程所引起。以較常見的乳糖不耐症為例,因為患者體內沒有足夠消化乳糖的酵素,令乳糖未能充分消化,從而影響腸道不斷分泌水分,形成腹痛及腹瀉等症狀,亦有部分的不耐症狀是吸收食物後才出現,如吃味精後會頭痛,是代謝食物時影響到神經系統,但重點不是免疫系統攻擊。」

  「食物不耐症的患者有機會是進食過量才會有不良反應,例如乳糖不耐症患者飲一杯牛奶會肚瀉,但卻能夠飲奶茶、吃菠蘿包,甚至是吃雪糕。不耐的症狀出現有可能相隔甚久,由四小時到一兩天都有機會,因為食物進入腸道開始消化後才有不耐反應出現,亦會有累積性的情況出現。」陳勁芝稱。

  食物過敏測試有很多種,但原來單憑一種測試無法準確判斷,陳勁芝指出:「主要測試食物過敏症有血液IgE測試,IgE是人體其中一種免疫蛋白,負責辨識出致敏原,通過IgE指數從而讓醫生可以評估對有關食物是否過敏。另有皮膚點刺測試(Skin Prick Test),即是將致敏原刺於皮膚表層上,若果是過敏情況,免疫系統會在皮膚上產生過敏反應。但無論是IgE測試還是皮膚點刺測試,都不能夠依靠單一測試來判定患者是否有食物過敏,因為它們只屬於表面的免疫系統警號,醫生更需要病人以往的過敏反應作參考,將兩者配合才能判定是否有食物過敏,最直接的診斷方法是在醫生面前進食過敏的食物讓其觀察,即食物激發測試(Food Challenge)。」

  由於食物不耐症有很多種,吸收、消化、代謝等各層面都有可能導致不耐徵狀出現,所以沒有單一測試能夠直接檢查出食物不耐。陳勁芝說:「例如乳糖不耐症患者可進行呼氣測試,醫生會讓患者進食乳糖食物,然後觀察他們呼氣內的氫含量,看消化過程有沒有受影響,其他不耐症同樣是以激發測試為主。在醫學上亦可進行排除飲食法,患者先戒食懷疑不耐的食物兩至六星期,看徵狀會否消失,然後再重新進食,醫生從而觀察其身體反應。」

  近年市面上出現IgG過敏測試,陳勁芝提醒IgG測試在醫學上無法檢查出任何食物過敏症,因為一般情況下,身體接觸所有外來的蛋白質亦會製造IgG,但不代表身體出現過敏反應。她說:「美國、英國、香港等地都有指引表示IgG測試不適用於食物過敏症,而且當IgE過敏症患者開始耐受致敏原時,IgG指數會上升,甚至是進食任何食物時,IgG指數都有機會有波動,所以測試並不可作準。現時有關IgG測試的醫學文獻支持仍然不足,所以醫生不會用這個測試來檢查是否過敏。市民亦不應單憑報告結果便自行決定戒食,應按醫生指示下進行,避免影響健康。」