(星島日報報道)全球最大飛機上周六在美國加州莫哈韋沙漠上空,成功完成首次試飛。這架飛機翼展達一百一十七米,長過一個美式足球場。它有雙機身和六具波音747引擎。美國航太公司「平流層發射系統」表示,這架飛機目的是成為人造衛星的發射台,將人造衛星帶上地球低軌道。

  這架名為Roc的白色雙體飛機,由美國微軟集團已故創辦人艾倫(Paul Allen)於二〇一一年成立的航太公司「平流層發射系統」(Stratolaunch Systems)設計,並由工程設計商「縮尺複合材料」(Scaled Composites)公司打造。它有六個波音747引擎,翼展達到一百一十七米,比一個美式足球場還長。相較之下,空中巴士A380翼展才約八十米。由機鼻到機尾,飛機長七十二點五米。

  Roc於美西時間上周六上午六時五十八分,在莫哈韋沙漠上空首次試飛,最高飛行高度五千一百八十二米,最高時速達三百零四公里,翱翔兩個半小時後,安全返回莫哈韋太空站,贏得現場數百人的歡呼。曾任美國空軍F-16戰鬥機飛行員的機師托馬斯說,一切按原定計畫進行,「整體而言棒極了,老實說,首航表現比我期待還好,特別是對一架這麼複雜且獨特的飛機。」

  平流層發射系統公司行政總裁弗洛伊德說:「我們終於成功了。看着這隻大鳥在空中飛翔,是令人情緒激動的時刻。」他對記者說:「飛機起飛時,我偷偷輕聲對天上的保羅說了聲謝謝。」保羅因患上白血病引致併發症,去年十月去世,終年六十五歲。

  平流層發射系統公司發聲明說,團隊進行了標準的飛行測試演練,執行了各種飛行控制操作以校準速度,並測試飛行控制系統,包括偏航機動飛行,俯衝、拉升以及穩定航向側滑等,飛機並在超過四千五百米的海拔高度,進行了模擬着陸演練。 

  由於把人造衛星送上地球軌道的需求將於未來逐漸攀升,「平流層發射系統」、美國太空探索科技公司(SpaceX),以及波音與洛歇馬丁公司合夥的聯合發射同盟(ULA),都在搶這一市場大餅。「平流層發射系統」為了爭奪商業衛星發射市場而創立,旨在將飛機打造成火箭的空中發射平台。

  Roc可作為一個移動發射平台,讓火箭在高空點火、發射、脫離大氣層,並將衛星送入軌道。飛機的加強型中心機翼,可以支撐多枚運載火箭。比起垂直升空的火箭,這種只需要一條很長跑道協助起飛的飛機,理論上讓部署人造衛星更具彈性,做法較傳統地面發射方式更準確、快速,成本也更低。

  「平流層發射系統」先前曾表示,計畫最快明年嘗試從Roc發射首批火箭。該公司構思將來人類發射衛星上太空,會像預訂機位那麼容易。