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「 挑 戰 者 號 」 升 空 73 秒 爆 炸

( 星 島 日 報 報 道 ) 「 挑 戰 者 」 穿 梭 機 似 乎 很 幸 運 , 電 腦 收 集 到 的 來 自 機 上 的 二 千 多 個 傳 感 器 的 數 據 都 顯 示 「 一 切 正 常 」 。 起 飛 前 二 分 二 十 秒 , 在 一 九 八 六 年 一 月 廿 八 日 在 甘 迺 迪 航 天 中 心 的 電 視 實 地 轉 播 評 述 員 哈 里 斯 向 守 候 在 電 視 機 前 的 無 數 關 心 者 宣 布 說 一 切 盡 如 人 意 , 誰 料 僅 僅 升 空 七 十 三 秒 內 , 竟 在 眾 美 國 人 眼 前 爆 炸 解 體 。

「 挑 戰 者 」 穿 梭 機 升 空 前 的 早 上 , 七 名 太 空 人 在 心 情 極 佳 的 情 況 下 談 笑 風 生 地 用 過 了 早 餐 。 然 後 他 們 穿 上 天 藍 色 的 太 空 衣 , 結 隊 走 向 航 天 飛 機 發 射 台 。 也 許 他 們 誰 也 沒 想 到 , 臨 行 前 的 這 次 早 餐 竟 是 他 們 「 最 後 的 早 餐 」 , 而 他 們 走 進 機 艙 前 的 回 頭 一 瞥 , 也 是 最 後 一 次 望 見 這 塊 人 類 棲 居 的 大 地 。

倒 數 計 時 順 利 地 進 行 。 航 天 飛 機 燃 料 箱 中 的 液 態 氧 開 始 注 入 , 一 切 條 件 已 經 具 備 , 「 挑 戰 者 」 號 發 出 震 動 大 地 的 隆 隆 巨 吼 聲 。

倒 數 過 後 , 是 美 國 東 部 標 準 時 間 十 一 點 三 十 八 分 , 格 林 威 治 時 間 十 六 點 三 十 九 分 。

點 火 器 點 燃 了 火 箭 推 進 器 , 震 耳 欲 聾 的 轟 鳴 從 甘 迺 迪 航 天 中 心 發 射 場 傳 向 四 面 八 方 。

伴 隨 濃 烈 的 煙 火 , 「 挑 戰 者 」 號 穿 梭 機 拖 一 把 巨 大 的 火 炬 , 在 藍 天 上 畫 出 一 道 壯 麗 的 孤 徐 徐 升 空 , 場 面 十 分 壯 觀 。

「 成 功 了 ﹗ 」 在 卡 納 維 拉 爾 角 航 空 中 心 觀 看 發 射 實 況 的 萬 名 觀 眾 爆 發 出 一 陣 熱 烈 的 掌 聲 。 「 挑 戰 者 」 號 發 射 的 最 初 階 段 , 一 切 正 常 。

「 挑 戰 者 」 號 繼 續 上 升 , 甘 迺 迪 航 天 中 心 的 飛 行 人 員 与 航 天 飛 行 的 宇 航 員 們 保 持 密 切 的 聯 繫 。 時 間 一 秒 一 秒 地 過 去 , 人 們 不 停 地 讚 歎 歡 呼 , 疲 倦 的 觀 眾 則 乾 脆 席 地 而 坐 , 抬 頭 仰 看 、 目 送 航 天 飛 機 離 去 。

十 一 時 三 十 八 分 七 秒 , 「 挑 戰 者 」 號 超 越 了 發 射 架 , 拖 火 焰 和 白 煙 。 愈 來 愈 快 地 向 預 定 的 東 南 方 向 爬 升 , 一 切 正 常 。

十 一 時 三 十 八 分 九 秒 , 「 挑 戰 者 」 號 根 據 常 規 程 序 , 緩 緩 轉 了 九 十 度 。 一 切 正 常 。

十 一 時 三 十 八 分 三 十 五 秒 , 根 據 常 規 程 序 , 「 挑 戰 者 」 號 軌 道 器 的 主 發 動 機 開 始 減 速 到 它 們 全 部 推 力 的 百 分 之 六 十 五 , 這 是 為 了 減 輕 地 心 引 力 等 對 穿 梭 機 在 飛 行 最 初 階 段 產 生 的 緊 張 壓 力 , 一 切 正 常 。

十 一 時 三 十 九 分 六 秒 , 地 面 指 揮 中 心 對 「 挑 戰 者 」 號 發 出 指 令 ﹕ 「 挑 戰 者 , 加 速 。 」

十 一 時 三 十 九 分 十 二 秒 , 「 挑 戰 者 」 號 指 令 長 回 答 ﹕ 「 明 白 , 全 速 上 升 。 」

這 時 , 速 度 是 每 小 時 三 千 一 百 六 十 三 公 里 , 已 經 突 破 了 音 障 , 離 地 面 的 高 度 是 十 六 公 里 。

這 時 航 天 飛 機 的 速 度 超 過 音 速 三 倍 。

也 就 是 在 這 時 , 「 挑 戰 者 」 號 外 燃 料 箱 右 下 方 突 然 閃 出 一 個 桔 紅 色 的 小 火 球 , 緊 接 在 它 的 另 一 邊 靠 近 「 挑 戰 者 」 號 軌 道 器 的 胸 部 又 閃 出 另 一 個 較 大 的 火 球 。

這 蔚 為 壯 觀 的 景 象 立 即 引 起 了 觀 禮 台 上 一 陣 陣 熱 烈 的 掌 聲 和 喝 彩 聲 , 有 人 甚 至 為 自 己 能 看 到 這 一 罕 見 場 面 而 慶 幸 不 已 。

但 兩 三 秒 鐘 不 到 , 也 即 航 天 飛 機 升 空 後 的 七 十 五 秒 鐘 — — 十 一 時 三 十 九 分 十 五 秒 , 「 挑 戰 者 」 號 穿 梭 機 在 離 地 五 萬 英 尺 的 高 空 燃 起 一 片 黃 白 相 間 的 熊 熊 大 火 。

無 電 聯 繫 猝 然 中 斷 , 地 面 控 制 中 心 電 視 屏 幕 的 數 據 也 陡 然 消 失 。

傾 刻 之 間 「 挑 戰 者 」 號 變 成 了 一 團 駭 人 的 紅 色 火 霧 , 迅 速 擴 展 開 來 。 兩 台 固 體 燃 料 助 推 火 箭 像 兩 柄 利 劍 兀 自 朝 藍 天 刺 去 , 尾 部 還 拖 兩 縷 扭 曲 的 「 Y 」 形 煙 霧 。

隨 後 無 數 燃 燒 的 航 天 飛 機 碎 片 從 濃 煙 中 鑽 出 , 像 流 星 雨 似 地 散 落 在 廣 闊 的 海 面 上 , 持 續 了 一 個 小 時 之 久 。

「 挑 戰 者 」 號 航 天 飛 機 墜 入 了 距 發 射 地 點 二 十 英 里 以 外 的 大 西 洋 。

發 射 場 訓 練 有 素 的 搶 險 隊 在 數 分 鐘 後 , 以 最 快 的 速 度 奔 赴 出 事 地 點 。 九 艘 軍 艦 和 十 架 飛 機 也 同 時 前 往 。 由 於 爆 炸 碎 片 散 落 持 續 時 間 長 , 搶 險 隊 在 三 小 時 後 才 進 入 現 場 , 在 三 千 一 百 二 十 平 方 公 里 的 洋 面 上 展 開 搜 索 工 作 。 機 上 七 名 宇 航 員 全 部 罹 難 , 這 是 美 國 宇 航 史 上 最 嚴 重 的 一 次 事 故 , 是 美 國 進 行 五 十 六 次 載 人 宇 宙 飛 行 活 動 中 , 發 生 在 空 間 的 第 一 次 大 災 難 。

一 九 六 七 年 發 射 「 阿 波 羅 」 飛 船 時 , 曾 經 發 生 過 在 發 射 台 上 突 然 爆 炸 , 造 成 三 名 宇 航 員 喪 生 的 悲 劇 。

2003/2/2
 
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